Cantidad de agua que pasa por una sección determinada (estación de aforo) en un tiempo dado. Se calcula como la media aritmética de los caudales observados en un período de tiempo determinado, mínimo de 30 años y se expresa en metros cúbicos por segundo.
El caudal absoluto suele ser mayor cerca de las desembocaduras de los ríos. En España el río Duero es el que tiene el récord de máximo caudal absoluto, aunque no relativo.